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焦点科普:以“批发”速度寻找地球“表亲”

2016年05月12日 16:02
来源:新华社

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这张美国航天局5月10日公布的概念图显示的是,开普勒太空望远镜确认的部分行星。美国航天局10日召开电话记者会宣布,其开普勒太空望远镜一口气确认了1284颗行星的存在,这使太阳系外已知行星的总数翻了约一番。新华社发

新华社北京5月11日电(记者杨骏 林小春 郭爽)美国开普勒太空望远镜又“抢头条”了,这次它以“批发”速度,一口气确认了1284颗行星的存在。美国航天局10日宣布的这一进展让人兴奋。

“开普勒”是如何做到的?快速发现更多行星,有助于人类找到和地球更像的表亲吗?

“批发”是如何做到的

开普勒望远镜于2009年3月发射升空,是世界上首个专用于搜寻系外类地行星的航天器。2013年,开普勒望远镜团队曾发现,银河系中大约有400亿颗类似太阳的恒星,其中大约每5颗就有一颗拥有类似地球的行星。

天文学家并不是直接用望远镜看到行星,而是间接地通过观测其绕转恒星的亮度推断出来的。

从观察者的角度,行星在围绕恒星旋转时,每转一圈就会从恒星前经过一次,恒星的光也会被遮挡住一点,外界看来这颗恒星就会周期性地变暗一点,从而推断出这颗恒星周边存在一颗绕其运转的行星,这被称为掩星法。

过去,科学家寻找系外行星要对着不同的恒星用掩星法一个接一个分析,一次只能发现一颗或少数几颗。但近几年来,科学家利用一颗恒星通常有多颗行星绕转的特点,开发出一种“多重确认”统计学技术,使得一次性“大批量”确认系外行星成为可能。

20多年前,类似地球的系外行星还只出现在科幻小说中。而自1995年人类发现第一颗围绕其他“太阳”运行的系外行星以来,至今,人类已确认的系外行星超过3200颗,其中仅开普勒太空望远镜就发现了2325颗。

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[责任编辑:lzm] 标签:表亲 科普 地球